Fuente: Eco2site | Agosto 09, 2003 Recomendar esta nota Recomendar

Los impactos ambientales de las energías renovables

Todas las personas conscientes de que las fuentes tradicionales de energía ocasionan daños al ambiente, y que la población humana crece día a día, con el consecuente aumento del consumo de energía, creemos que la obtención de energía por fuentes renovables es la única alternativa a una crisis energética futura.

Es evidente que las fuentes renovables de energía son mucho más benignas que las tradicionales pero como toda actividad humana, generan un impacto ambiental perceptible. El propósito de este artículo es informar sobre las principales implicancias ambientales de la obtención de energía por medio de fuentes alternativas renovables.

Obviamente seguimos apoyando la evolución, la investigación y el desarrollo de nuevas fuentes de obtención de energía más amigables con el entorno, pero nos parece que en el futuro cercano, cuando se empiecen a implementar en mayor medida, tomará prioridad la discusión sobre las ventajas y desventajas ambientales que ocasionarán.

Principales beneficios de la obtención de energía eléctrica de fuentes renovables

Reducción de emisiones gaseosas

El principal beneficio ambiental de las energías renovables es que reducen las emisiones gaseosas provenientes de la combustión de residuos fósiles. Actualmente hacen que, 1500 millones de toneladas de dióxido de carbono no lleguen a la atmósfera y también producen una reducción no cuantificada de los gases promotores de la lluvia ácida: dióxidos de azufre y nitrógeno.
Para el año 2020 se estima que entre 6000 a 9000 millones de toneladas de CO2 no serán emitidos a la atmósfera gracias a las fuentes renovables de energía implementadas. La diferencia en la estimación se debe a que los 6000 millones de toneladas corresponden a un escenario futuro con las mismas políticas energéticas que en la actualidad, la estimación del ahorro de 9000 millones de toneladas corresponde a un escenario con una conciencia ecológica mayor a la de la actualidad con la consecuente promoción estatal de las energías renovables.

Mejoras en la calidad y el acceso al agua potable

En muchas regiones del planeta la falta de agua potable es un problema sustancial para las poblaciones que allí habitan, los problemas se deben a la escasez o a la falta de medios de acceso al agua potable.

Los emprendimientos hidroeléctricos pueden proveer fuentes de agua, las pequeñas turbinas de viento hace años que se utilizan para bombear agua subterránea, la siembra de cultivos con valor energético (particularmente en áreas sobre - explotadas ) pueden reducir la erosión del suelo y además requieren menos agroquímicos que los cultivos tradicionales.

Recuperación de tierras degradadas

El cultivo de especies con alto valor energético en tierras degradadas por sucesivas prácticas agrícolas previas ayuda a recuperar las condiciones del suelo.

Reducción de la contaminación atmosférica ocasionada por el transporte

El Transporte urbano contribuye tanto a las emisiones nacionales atmosféricas como también a los problemas locales de calidad del aire. El uso de fuentes de energía renovables reduciría la polución urbana atmosférica, esto también ocurriría si todas las unidades utilizaran como fuente energía eléctrica.

Distribución de Electricidad

Como las fuentes renovables de energía tienen la característica de estar muy distribuidas en diferentes regiones, ya que cada región tiene características ambientales diferentes y por ende diferentes recursos energéticos para aprovechar, esto hace que se reduzca la necesidad de desarrollo de nuevos sistemas de distribución de energía eléctrica y la construcción de nueva infraestructura para transportar dicha energía, reduciendo relevantemente los impactos ambientales negativos de la distribución de energía.

Beneficios Socioeconómicos

* Diversificación y aseguro del suministro de energía, aumento de las posibilidades de la estabilidad del precio
* Provisión de oportunidades de trabajo en áreas rurales, minimizando la urbanización
* Promoción de la descentralización de los mercados energéticos
* Ayuda al desarrollo económico de diferentes regiones por la reducción de la importación de combustible
* Aceleración de la llegada de electricidad a comunidades rurales en países en desarrollo

Situación Actual y Futura de las Renovables

Actualmente los aspectos más importantes a considerar sobre las energías renovables son:

Muchos países que han firmado el protocolo de Kyoto (aunque este no se haya llevado a la práctica todavía) intentarán cumplir los retos que este propone, uno de estos retos es llegar a emitir la misma cantidad de CO2, en los años 2008 – 2012 que emitían en el año 1990. La única forma de lograr esto es mediante el incremento del uso de energías renovables, o la creación de nuevas fuentes.

A pesar de la joven etapa de desarrollo en que se encuentran las energías renovables en la actualidad muchas de estas se están volviendo competitivas con respecto a las fuentes tradicionales en algunos mercados. Hay que tener en cuenta que los costos de la generación convencional de energía no incluyen los costos ambientales. Estas externalidades deberían ser internalizadas y en ese caso la competitividad de la obtención de energía proveniente de fuentes renovables sería mucho mayor.

En muchos casos las objeciones a las energías renovables están basadas en la ignorancia. Hay una necesidad general de educar a la población en temas energéticos más específicamente en renovables.

Futuro de las renovables:

La demanda global de energía va a crecer significativamente a corto plazo, por el aumento de la población mundial. Si esta demanda será satisfecha en su totalidad con fuentes de energía tradicionales se producirán grandes daños al ambiente. Por lo que en el futuro las energías renovables deberán desarrollarse más para complementarse a las energías convencionales. Actualmente las renovables proveen aproximadamente el 20% del total de la energía primaria eléctrica según datos del World Energy Council “WEC”, pero se espera que este porcentaje aumente de manera considerable por lo que se tendrán más en cuenta los impactos ambientales de estas formas de obtener energía.

Por lo que sabemos en la actualidad sobre los impactos ambientales de las renovables, estos son reversibles, de incidencia local, y pueden ser atenuados con algunos métodos conocidos que deberán ser aplicados para minimizar estos impactos.

Parte I: "Energía Solar"

Impacto de la obtención de energía eléctrica solar usando Celdas Fotovoltaicas

Los impactos relacionados a las celdas fotovoltaicas dependen principalmente del tipo de celda utilizada, su tamaño y del tipo de proyecto. En esta investigación se evalúan pequeños y grandes proyectos y cuatro tipos de células : crystalline silicon (sílice cristalino), amorphous silicon (sílice amorfo) (a-Si), cadmium telluride (CdTe), y Copper-indium-diselenide (CIS).
Mientras que en la fase operacional la energía solar fotovoltaica causa impactos muy poco relevantes, en la fases de producción, construcción y desarme los impactos son significativos.

Impactos en la producción de celdas fotovoltaicas

Un amplio rango de materiales, algunos de ellos tóxicos y peligrosos son empleados en la industria fotovoltaica. En las grandes industrias un derrame de estas sustancias solo suele ocurrir bajo situaciones accidentales por lo que suponen un pequeño riesgo a la salud pública. Los riesgos ocupacionales se corresponden a los riesgos en otras plantas químicas que utilicen es sus procesos gases tóxicos y mezclas explosivas de gases.

Algunos tipos de celdas como las (CdTe) y las (CIS) utilizan minerales cuyas reservas son escasas. La utilización a gran escala de estos minerales para la construcción de este tipo de celdas conducirá a una severa disminución en las reservas del recurso.

Impactos de la Construcción y Operación de estas tecnologías

Uno de los principales impactos, es el efecto sobre los ecosistemas ocasionados por el cambio de uso del suelo y los disturbios ocasionados durante la construcción de grandes plantas. Estos impactos son típicos de cualquier obra ingenieril del mismo tamaño. Pueden ser mitigados con un cuidadoso y correcto planeamiento y ayudando a que se reestablezca la biodiversidad previa en el lugar, para recuperar la biodiversidad del área se puede trasladar la fauna y en caso de que no se pueda mover la flora, se la puede criar en viveros para una vez que las obras fueron finalizadas, las plantas puedan colonizar nuevamente la distribución espacial que ocupaban con anterioridad. Una vez que la planta está lista y empieza a funcionar como captadora de energía solar, se puede compartir el suelo con otros usos diferentes.

En regiones muy cálidas y secas, la sombra provista por la suma de celdas fotovoltaicas puede ayudar a mantener la humedad del suelo y reducir la transpiración de las plantas produciendo un efecto beneficioso sobre la productividad del suelo. Aunque también grandes emprendimientos pueden ocasionar un efecto significativo en áreas ecológicamente sensibles.

Los emprendimientos centralizados, multimegawatt de captación de energía solar mediante celdas fotovoltaicas ocupan grandes áreas, aproximadamente (1,6 hectáreas / Gigawatt hora/ año) lo que causará un significativo impacto visual. La utilización del suelo será minimizada al igual que los impactos ecológicos y visuales, si se desarrollan emprendimientos incorporados a techos y fachadas de edificaciones pre – existentes.

Todo emprendimiento fotovoltaico puede ocasionar un riesgo a la salud. Un incendio emitirá a la atmósfera sustancias tóxicas pero precauciones contra incendios convencionales mitigarán este riesgo, haciéndolo comparable al de industrias que manejen sustancias peligrosas.

Impactos de la etapa de Desarme de una planta de obtención de energía por medio de celdas fotovoltaicas

En esta etapa, la disposición final de las celdas CdTe puede suponer un riesgo a la salud publica basado en la alta toxicidad del Cadmio, si la disposición o el reciclaje no se realizan de acuerdo a la legislación de tratamiento de residuos peligrosos en plantas habilitadas.

Sin embargo el cadmio está presente en las celdas fotovoltaicas en concentraciones muy pequeñas (aproximadamente 10 gramos por m2) y además se encuentra en forma insoluble y con baja posibilidad de bioacumulación, por lo que los niveles de lixiviación en el caso de que estos residuos sean dispuestos en rellenos, se espera que sean bajos.

Igualmente no se recomienda la disposición final de los compuestos con cadmio en rellenos, a menos que estos sean los denominados rellenos de seguridad, con dos buenas capas impermeables para evitar cualquier tipo de lixiviado. Lo recomendable y lo que se espera suceda en el futuro es que a mayor cantidad de emprendimientos fotovoltaicos, con la consecuente mayor generación de residuos, tanto de las celdas como de las baterías para almacenar la energía generada se produzca un desarrollo de empresas dedicadas al reciclaje de metales pesados provenientes de estos emprendimientos, para reducir el peligroso enterramiento de estas sustancias.

Resumen

La mayoría de los potenciales impactos ambientales asociados a las celdas fotovoltaicas son moderados (si se asume que se trabajará con una buena gestión ambiental). La excepción a esto la da el impacto visual generado por grandes emprendimientos, pero como se mencionó anteriormente las pequeñas placas y las que se encuentran incorporadas a techos o fachadas de edificios, reducen considerablemente este impacto visual.

Tabla 1 : Materiales tóxicos y peligrosos usados en la producción de celdas fotovoltaicas

 

Tabla 2: Resumen de los principales impactos ambientales de emprendimientos fotovoltaicos

 


Referencias

* "Benign Energy? - The Environmental implications of renewables"
Autor: International Energy Agency

* "Medio Ambiente y Desarrollo"
Autor: Mariano Seoánez Calvo
Luis Castañaga

Fuente: Eco2site
Agosto - 2003